El radiotelescopio más grande del mundo busca duplicar su capacidad

ALMA, el radiotelescopio más grande del mundo, en el corazón de Atacama, en el norte de Chile, busca duplicar su capacidad de obtener imágenes del universo para 2030 después de cerrar durante la pandemia de Covid-19, dice su director, el astrofísico canadiense Sean Dougherty.

O objetivo do Grande Conjunto Milimétrico/submilimétrico do Atacama (ALMA) é focar suas 66 antenas localizadas a mais de 5.000 metros de altitude na planície de Chajnantor, neste deserto chileno, para obter imagens melhores do que as recentemente publicadas do buraco negro no centro da Vía Láctea.

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“Esperamos aumentar el ancho de banda de los sistemas de telescopios idealmente en cuatro, lo que significa que podríamos duplicar nuestra capacidad de imágenes, y el tipo de imagen que vimos la semana pasada sería más delicada y densa y, por lo tanto, con más detalles”, dijo Dougherty.

Luego de seis meses cerrado por la pandemia, ALMA retomó sus actividades para observar el cielo y retomar proyectos astronómicos desarrollados a nivel internacional.

El radiotelescopio necesita duplicar su sensibilidad a la hora de recrear las imágenes captadas por sus 66 antenas (54 de 12 metros de diámetro y 12 de siete metros de diámetro), cuyas señales se combinan entre sí para actuar como un megatelescopio.

“ALMA es único en el sentido de que es un telescopio muy grande y sensible. Podemos mover nuestras antenas tan cerca como diez metros y tan lejos como 16 km. Nos da la capacidad de ver una amplia gama de resoluciones, y eso significa detalles”, dice Dougherty.

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– Lugar único –

Además de la capacidad técnica de sus antenas, construidas conjuntamente por el Observatorio Europeo Austral (ESO), la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. (NSF) y los Institutos Nacionales de Ciencias Naturales de Japón (NINS), el observatorio está ubicado en un lugar único en el mundo.

“Estar en Chile, en el altiplano a 5.000 metros (sobre el nivel del mar) nos pone por encima de la mayor parte del agua de la atmósfera. A esto se suma el hecho de que el Desierto de Atacama es uno de los lugares más secos del mundo. Así, ALMA es, con diferencia, la instalación milimétrica más destacada del mundo”, destaca el director del proyecto.

Las antenas blancas se destacan en lo alto de la Cordillera de los Andes, en medio de un paisaje de colores anaranjados y ocres que contrastan con el cielo azul claro, uno de los más claros del mundo para la observación astronómica.

El desierto de Atacama, el más seco del mundo según los expertos, ayuda con su aridez a evitar distorsiones generadas por la humedad en la atmósfera, explica Francisco González, supervisor de mantenimiento de las antenas, que esperan una revisión individual excepcional en 2023, diez años después de su lanzamiento, instalación.

Para una mayor capacidad de observación, las 66 antenas cuentan -a más de 5.000 metros de altura- con casi 200 posiciones por las que se desplazan sobre un inmenso transportador de 100 toneladas con 28 ruedas, dependiendo de las necesidades de cada mundo de estudio que solicite el uso de ALMA, donde 22 los países trabajan juntos.

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“Nos dimos cuenta de que estamos dejando un legado para las generaciones futuras al trabajar aquí. Soy uno de los pequeños engranajes que mueven toda esta hermosa maquinaria en ALMA”, dice el operador de transportadores Patricio Saavedra, de 45 años, luego de reubicar una de las grandes antenas.



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