Misión del asteroide Bennu de la NASA: últimas actualizaciones

Una nave espacial del tamaño de una camioneta tiene que tocar brevemente su brazo en un lugar de aterrizaje llamado Nightingale. El sitio tiene el ancho de algunas plazas de aparcamiento. El brazo recolectará una muestra entre 2 onzas y 2 kilogramos antes de retroceder hacia un lugar seguro.

El sitio en sí está ubicado dentro de un cráter del tamaño de una cancha de tenis y rodeado de rocas del tamaño de un edificio.

Ubicado a más de 200 millones de millas de la Tierra, Bennu es un asteroide tachonado de rocas con forma de peonza y tan alto como el Empire State Building. Es un asteroide de “pila de escombros”, que es un grupo de rocas unidas por la gravedad en lugar de un solo objeto.

La misión, que significa Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer, se lanzó en septiembre de 2016.

Desde su llegada a Bennu, la nave espacial y sus cámaras han estado recopilando y enviando datos e imágenes para ayudar al equipo a aprender más sobre la composición del asteroide y mapear los mejores sitios de aterrizaje potenciales para recolectar muestras.

El evento principal de la misión, llamado evento de recolección de muestras Touch-and-Go, o TAG, está programado para el 20 de octubre a partir de las 5 pm ET.

Bennu tiene una órbita que lo acerca a la Tierra, razón por la cual se considera un asteroide cercano a la Tierra. Uno de sus enfoques futuros podría acercarlo peligrosamente a la Tierra en algún momento del próximo siglo; tiene una probabilidad entre 2.700 de impactar nuestro planeta.

Las muestras de Bennu podrían ayudar a los científicos a comprender no solo más sobre los asteroides que podrían impactar la Tierra, sino también sobre cómo se formaron los planetas y comenzó la vida.

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“Es una primera misión histórica para la NASA, devolver una muestra de asteroide, y es difícil”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, durante una conferencia de prensa el lunes.

“Bennu es casi una piedra de Rosetta y cuenta la historia de nuestra Tierra y nuestro sistema solar durante los últimos miles de millones de años. Bennu ha presentado muchos desafíos, pero el ingenio del equipo nos ha permitido llegar a donde estamos. . “

Que esperar

En lugar de los llamados “siete minutos de terror” de intentar aterrizar Perseverancia rover en Marte el próximo año, el equipo OSIRIS-REx prevé “4,5 horas de leve ansiedad”, según Beth Buck, directora del programa de operaciones de la misión en Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado.

Durante este tiempo, la nave espacial descenderá de su órbita alrededor del asteroide y finalmente se acercará lo suficiente para tocarlo.

El asteroide y la nave espacial se encuentran actualmente a unos 207 millones de millas de la Tierra, lo que provocará un retraso en la comunicación de unos 18,5 minutos.

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El equipo de la NASA transmitirá en vivo una animación que describe lo que está sucediendo en función de los comandos que ya se han enviado a OSIRIS-REx con horas de anticipación para la secuencia de recolección de muestras.

La nave espacial realizará la secuencia completa de acercarse al asteroide y recolectar la muestra de forma autónoma ya que los comandos en vivo desde la Tierra no serán posibles.

Aterrizando en un asteroide

El evento tardará unas 4,5 horas en desarrollarse y la nave espacial ejecutará tres maniobras para recoger la muestra.

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La nave espacial primero disparará propulsores para dejar su órbita segura alrededor del asteroide, que está a unos 2.500 pies de distancia de la superficie, y viajará durante cuatro horas antes de llegar a solo 410 pies de distancia. Luego, la nave espacial se ajustará a la posición y la velocidad para continuar descendiendo.

A continuación, OSIRIS-REx ralentizará su descenso para apuntar a un camino para que coincida con la rotación del asteroide durante el contacto. Sus paneles solares se plegarán en una configuración de ala en Y sobre la nave espacial para protegerlos.

Por fin, OSIRIS-REx aterrizará durante menos de 16 segundos. La nave disparará una botella de nitrógeno presurizado hacia el asteroide, utilizando el gas como una forma de levantar material de la superficie de Bennu.

La cabeza recolectora de la nave espacial capturará el material agitado. Esta cabeza, ubicada en el brazo de muestreo robótico de 11 pies de largo, es la única parte de la nave espacial que tocará Bennu. El equipo lo compara con un filtro de aire en un automóvil modelo más antiguo, perfecto para recolectar material fino.

Los discos pequeños, que pueden acumular polvo como almohadillas adhesivas, también se encuentran en la cabeza en caso de que parte de la maniobra de muestreo no salga según lo planeado.

Después del evento

Una cámara en la nave espacial tomará imágenes del evento de recolección.

La nave espacial OSIRIS-REx tendrá que detectar peligros y retrasar su propia misión si algún obstáculo se interpone en el camino de la recolección de muestras. Residencia en sus simulaciones, el equipo estima que hay menos de un 6% de posibilidades de que la nave espacial aborte la misión.

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Para el martes por la noche, el equipo debería poder confirmar si el touchdown ocurrió con éxito. Las imágenes serán devueltas por la nave espacial el miércoles, lo que proporcionará más detalles de la colección de muestras y cómo le está yendo a la nave espacial.

El equipo estima que tendrán una medición masiva de la muestra el sábado. Para el 30 de octubre, la NASA confirmará si la nave recolectó suficiente muestra o si necesita hacer otro intento de recolección de muestras en enero en otro sitio de aterrizaje llamado Osprey.

Pero si todo funciona sin problemas, la nave espacial y su preciada muestra comenzarán el largo viaje de regreso a la Tierra el próximo año y aterrizarán la muestra en la Tierra en 2023.

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