La sonda Juno “escucha” señales de radio de la luna volcánica Io de Júpiter

Júpiter no solo es el planeta más grande del sistema solar, también es responsable del campo magnético más grande y poderoso, que interactúa con las lunas que lo rodean. Io, la luna más cercana, libera una gran cantidad de materia al espacio, que interactúa con este campo; esta dinámica crea una fuente de emisión de radio, observada por primera vez en 1995. Ahora, gracias a Sonda Juno, un grupo de investigadores ha identificado con éxito la ubicación exacta donde se originan estos signos.

El campo magnético de Júpiter es aproximadamente 20.000 veces más grande que el de nuestro planeta, y contiene la luna Io, la pequeña luna con mayor actividad volcánica registrada en todo el sistema solar. El satélite natural en cuestión se encuentra en una especie de tira y afloja gravitacional – por un lado, atraído por la gravedad del gigante gaseoso y, por otro lado, atraído por sus vecinos -, responsable de mantener activo el núcleo lunar y así alimentando a los volcanes en su superficie.

A actividad volcánica en Io libera alrededor de una tonelada de gas y partículas por segundo en el espacio cercano. Los iones y electrones cargados eléctricamente en este material pronto son capturados por el gran campo magnético de Júpiter y la “lluvia” en los polos del planeta. Pero a lo largo del camino, estos electrones generan ondas de radio llamadas emisiones de radio HF (DAM). Y el instrumento Juno Wave podía “escuchar” esta lluvia.

Utilizando datos de Juno Waves, los investigadores identificaron las ubicaciones exactas de esta fuente de transmisiones de radio en la mayor campo magnético de Júpiter. Estos lugares tienen las condiciones ideales para generar ondas de radio. Según el equipo, tienen la cantidad adecuada de intensidad de campo magnético y densidad de electrones. “La transmisión de radio probablemente sea constante, pero Juno debe estar en el lugar correcto para escuchar”, dice Yasmina Martos, autora principal del estudio y planetóloga de Nasa.

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Las líneas de colores representan el campo gravitacional de Júpiter. El blanco marca la órbita de Juno alrededor del planeta. Las ondas de radio viajan a través de la región en forma de cono (Imagen: Reproducción / NASA / GSFC / Jay Friedlander)

Martos y su equipo concluyeron que las ondas de radio aparecen a lo largo de las paredes de un área que forma una especie de cono alineado y controlado por el campo magnético de Júpiter. Juno solo puede “escuchar” estas señales cuando pasa por esta región; es como si el cono fuera un faro y la sonda un barco iluminado por él. Los datos de la sonda también permitieron a los investigadores calcular la energía de los electrones responsables de generar ondas de radio, 23 veces más que las estimaciones anteriores.

Los estudios de la magnetosfera de Júpiter son importantes porque a partir de ellos es posible comprender qué está sucediendo dentro del planeta y en el espacio que lo rodea, así como cómo este campo afecta a los pequeños mundos que lo orbitan, como Io.

El artículo que relata la investigación se publicó en junio de 2020 en la revista científica Journal of Geophysical Research: planetas.

La fuente: Phys.org

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