Los anillos de Saturno se están colapsando lentamente… todos están desapareciendo después de máximos de 400 millones de años: Weekly Dunga

Los anillos de Saturno se están colapsando lentamente… todos están desapareciendo después de máximos de 400 millones de años: Weekly Dunga

Los anillos de Saturno están formados por muchos cubos de hielo. [NASA]

Saturno ha recuperado su posición como el planeta con más lunas del sistema solar. El reciente descubrimiento de 62 nuevas lunas irregulares pertenecientes a Saturno eleva el número total de lunas de Saturno a 145. Los científicos esperan encontrar rastros del sistema solar hace 100 millones de años explorando las lunas recién descubiertas de Saturno. Bonnie Buratti, científica jefe del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, le dijo a The New York Times que «los nuevos satélites son fundamentales para comprender algunas de las grandes preguntas sobre el sistema solar». Dijo que está siguiendo la pista.

Descubrimiento de satélites utilizando la técnica de “reemplazo y superposición”

El equipo del Dr. Scott Shepard ha descubierto 20 nuevas lunas de Saturno en los Estados Unidos. [카네기과학연구소 홈페이지]

No hace mucho tiempo se identificaron un total de 95 lunas de Júpiter, superando en número a las lunas de Saturno por un período. Pero el reciente descubrimiento de las lunas nuevas de Saturno convierte a Saturno en el único planeta del sistema solar con más de 100 lunas. Saturno tiene 145 satélites, más que todos los demás planetas del sistema solar combinados. El descubrimiento es el resultado de un equipo de investigación dirigido por el astrónomo Dr. Scott Shepard de la Carnegie Institution for Science, EE. UU., y el Dr. Edward Ashton del Instituto de Astronomía y Astrofísica de la Academia Sínica (Academia Central de Ciencias) en Taiwán. El equipo de Sheppard usó el Telescopio Subaru en Hawái a mediados de la década de 2000 para encontrar satélites adicionales alrededor de Saturno. El equipo del Dr. Ashton realizó observaciones de 2019 a 2021 utilizando datos del Telescopio Canadá-Francia-Hawái en la cima de Mauna Kea, Hawái.

En las últimas décadas, a medida que los telescopios han mejorado y los métodos de análisis se han vuelto más sofisticados, la cantidad de satélites identificados ha aumentado constantemente. El estudio utilizó una técnica llamada «desplazamiento e interferencia» para encontrar satélites pequeños y débiles. Un satélite parece más brillante cuando se mueve secuencialmente y recopila datos de imágenes a la misma velocidad que el satélite se mueve por el cielo. Sobre esto, los dos equipos de investigación analizaron una serie de imágenes de satélite e identificaron todos los satélites que antes eran difíciles de observar porque eran demasiado pequeños o demasiado débiles. Los resultados de esta observación satelital están a la espera de la aprobación oficial de la Unión Astronómica Internacional (IAU). Según la Unión Astronómica Internacional, el satélite solo fue aprobado después de varios descubrimientos para confirmar que el objeto cercano al planeta era un satélite y no un asteroide. Tras la aprobación, las lunas nuevas, a las que se les asigna una serie de números y letras, llevarán el nombre de los dioses de la Galia, los nórdicos y los inuit de Canadá, al igual que las lunas de Saturno.

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“Los satélites que hemos visto hasta ahora podrían ser solo el comienzo. Son difíciles de encontrar”, dijo el Dr. Ashton a CNN. A medida que el número de satélites aumenta exponencialmente, también es necesaria una redefinición de la definición de satélites. Una definición simple de un satélite es un objeto que orbita alrededor de un planeta. Por el momento, el tamaño del satélite no importa. La mayoría de los satélites descubiertos esta vez son relativamente pequeños, de menos de 5 kilómetros de diámetro. Algunas lunas pequeñas tienen solo 2,5 km de diámetro. Además, los 62 satélites recién descubiertos son en su mayoría satélites irregulares. Mientras que la forma de estrella en la que solemos pensar es redonda o esférica, los satélites recién descubiertos de Saturno tienen la forma irregular de una patata. La mayoría de ellos se reúnen en grupos. Titán, el satélite representativo de Saturno, orbita a 1,2 millones de km, mientras que los satélites recién descubiertos orbitan entre 9 y 28 millones de km.

Titán, la luna de Saturno, que es más grande que Mercurio, gira a su alrededor. [NASA]

Titán, la luna de Saturno, que es más grande que Mercurio, gira a su alrededor. [NASA]

Un satélite irregular importante para la exploración espacial

Hay una razón por la que localizar estos satélites irregulares es tan importante para explorar el universo. Las lunas irregulares de Saturno pueden ser restos de grandes satélites que orbitaban alrededor de Saturno o que fueron destruidos por asteroides, cometas o colisiones de satélites. Se ha establecido que algunos satélites se retraen, es decir, giran en sentido contrario a las órbitas de otros satélites. Los científicos no saben qué causó el declive del satélite, pero creen que podría ser el impacto de los escombros. “Observaciones recientes en el telescopio Summits brindan evidencia creciente de que las lunas que orbitan Saturno en una órbita retrógrada se hicieron añicos en una colisión hace unos 100 millones de años, estamos descubriendo más.

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Los restos del satélite a veces contienen abundante hielo. Estas lunas están estrechamente relacionadas con los misterios de los anillos únicos de Saturno. Saturno tiene algunos de los anillos más singulares y sorprendentes del sistema solar. Aunque en las imágenes son sólidos, los anillos de Saturno en realidad están formados por muchos cuerpos helados de agua pura. Los trozos grandes tienen unos 10 metros de diámetro y son en su mayoría pequeños cubos de hielo. Los anillos de Saturno comenzaron a observarse con un telescopio en el siglo XVII. Fue observado por primera vez por el astrónomo italiano Galileo Galilei en 1610, y en 1659 el astrónomo holandés Christiaan Huygens publicó Systema Saturnium, una descripción de los anillos de Saturno. Aquí describió por primera vez la estructura de anillos delgados y planos que no tocan los planetas.

Los anillos de Saturno son más pequeños de lo que pensábamos

La luna con forma de galleta de Saturno

La luna «Pan» (izquierda) con forma de bola de masa hervida de Saturno, su diámetro es de solo 35 km, y el diámetro del satélite brilla como un punto en los anillos de Saturno. [NASA]

Aunque los anillos de Saturno parecen no haber cambiado desde que los humanos comenzaron a observarlos, su edad y longevidad se han debatido durante mucho tiempo. La polémica terminó recientemente. Un estudio publicado en la revista internacional Science Advances confirmó que los anillos de Saturno probablemente no tengan más de 120 millones de años. Es muy pequeño en el sistema solar. Es muy joven incluso para la edad de Saturno de 4.500 millones de años. El estudio se basa en observaciones y datos recientes recopilados por la nave espacial Cassini-Huygens enviada por la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ISA) para explorar Saturno.

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Además, el equipo de investigación reveló que el anillo se está colapsando lentamente y podría desaparecer entre los 400 millones de años más largos y los 15 millones de años más cortos. Ocurre cuando pequeñas rocas espaciales alrededor del sistema solar chocan con partículas en los anillos de Saturno. Es decir, el pequeño polvo de meteorito contamina el hielo de agua pura del anillo, oscureciéndolo, y estas pequeñas protuberancias absorben la energía orbital de las partículas del anillo. «Era una idea popular que los anillos estaban con Saturno», dijo la coautora del estudio, la Dra. Sasha Kemp, de la Universidad de Colorado en Boulder (CU Boulder).

Donga Semanal #1391 (págs. 54~56)

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