Nuevos descubrimientos sugieren la posibilidad de vida en Encelado, la luna de Saturno

Nuevos descubrimientos sugieren la posibilidad de vida en Encelado, la luna de Saturno

Un estudio revela descubrimientos sobre la fuente de energía y la molécula clave de la vida en el satélite natural del planeta gaseoso. (Foto: NASA/JPL/Instituto de Ciencias Espaciales)

Un estudio publicado en Nature Astronomy revela que los científicos han encontrado evidencia de una fuente de energía y una molécula clave detrás de la vida en Encelado, la luna helada de Saturno.

Phys.org informa que la misión Cassini de la NASA reveló anteriormente que el chorro de granos de hielo y vapor de agua que sale del polo sur de Encelado es rico en compuestos orgánicos importantes para la vida. Hoy, los investigadores analizaron los datos de la misión y confirmaron la presencia de cianuro de hidrógeno, una molécula esencial para el origen de la vida.

«Nuestro trabajo proporciona más evidencia de que Encelado alberga algunas de las moléculas más importantes tanto para crear los componentes básicos de la vida como para mantener esa vida a través de reacciones metabólicas», dijo el autor principal del estudio, Jonah Peter, estudiante de doctorado. en la Universidad de Harvard, quien realizó gran parte de la investigación mientras trabajaba en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

Encelado no sólo parece cumplir con los requisitos básicos de habitabilidad, sino que ahora tenemos una idea de cómo se pueden formar allí biomoléculas complejas y qué tipos de vías químicas podrían estar involucradas.

Descubrimiento

– Además, descubrieron que el océano subterráneo de Encelado, que impulsa el jet, contiene una poderosa fuente de energía química, compuesta por varios compuestos orgánicos que sirven como combustible para los organismos;
– Estos hallazgos indican que Encelado puede albergar mucha más energía química de lo que se pensaba anteriormente, aumentando la posibilidad de vida en la luna de Saturno;
– Los investigadores dicen que Encelado no sólo cumple con los requisitos básicos de habitabilidad, sino que también ofrece pistas sobre cómo se pueden formar moléculas biológicas complejas y qué vías químicas pueden estar involucradas;
– Los autores del estudio utilizaron análisis estadísticos detallados para confirmar la presencia de estas sustancias.

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«El descubrimiento del cianuro de hidrógeno fue particularmente emocionante porque es el punto de partida de la mayoría de las teorías sobre el origen de la vida», dijo Peter.

La vida tal como la conocemos requiere componentes básicos como los aminoácidos, y el cianuro de hidrógeno es una de las moléculas más importantes y versátiles necesarias para formar aminoácidos. Debido a que sus moléculas pueden apilarse de tantas maneras, los investigadores consideran que el cianuro de hidrógeno es la navaja suiza de los precursores de aminoácidos.

Cuanto más intentábamos encontrar fallas en nuestros resultados, probando modelos alternativos, más sólida se volvía la evidencia. Finalmente, quedó claro que no había manera de igualar la composición de la columna sin incluir cianuro de hidrógeno.

«Si la metanogénesis es como una pequeña batería de reloj en términos de energía, entonces nuestros resultados sugieren que el océano de Encelado podría ofrecer algo más parecido a una batería de automóvil, capaz de proporcionar grandes cantidades de energía a cualquier vida que pueda estar presente», dijo Kevin Hand. del JPL y coautor del estudio.

Hay muchas piezas potenciales del rompecabezas que se pueden unir al intentar combinar datos observados. Utilizamos modelos matemáticos y estadísticos para determinar qué combinación de piezas del rompecabezas coincide mejor con la composición de la columna y aprovecha al máximo los datos sin sobreinterpretar el conjunto de datos limitado.

misión cassini

La misión Cassini, que finalizó en 2017, sigue proporcionando información importante sobre Saturno y sus lunas, como Encelado. Estos descubrimientos amplían nuestra comprensión de las posibilidades de habitabilidad más allá de la Tierra.

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