Si no hay oxígeno en el espacio, ¿cómo arde el Sol? | Ciencia

Si no hay oxígeno en el espacio, ¿cómo arde el Sol?  |  Ciencia

El Sol visto por Solar Orbiter en luz ultravioleta extrema desde una distancia de aproximadamente 75 millones de kilómetros. — Foto: ESA y NASA/Solar Orbiter/EUI; Procesamiento de datos: E. Kraaikamp (ROB)

Al contrario de lo que muchos piensan, la estrella no arde como una hoguera aquí en la Tierra. Para que haya fuego se necesita oxígeno atmosférico libre, elemento abundante en nuestro planeta, donde constituye el 21% de la atmósfera. En cambio, el espacio, conocido por su vacío casi absoluto, contiene ínfimas cantidades de oxígeno, insuficientes para cualquier tipo de combustión, según explica la Agencia Espacial Europea (ESA).

La combustión en nuestro planeta.

Como ejemplo, podemos utilizar el proceso de un trozo de papel que, al encenderse con una cerilla, inicia un proceso en el que los átomos del papel, ricos en carbono, hidrógeno y oxígeno, reaccionan con el oxígeno atmosférico. Este encuentro produce dióxido de carbono y agua, liberando energía en forma de calor y luz. Este proceso se conoce como combustión.

Cada segundo, el Sol convierte 700 millones de toneladas de hidrógeno en helio, liberando una energía colosal. — Foto: Mehmet Ergün

Entonces, ¿qué causa que el Sol arda sin cesar?

El Sol opera con un proceso completamente diferente, llamado fusión nuclear, que ocurre sin necesidad de oxígeno. En el núcleo solar, donde la temperatura alcanza los 15 millones de grados Celsius y la presión es extraordinariamente alta, los átomos de hidrógeno se fusionan para crear helio.

En este impresionante proceso, el Sol transforma 700 millones de toneladas de hidrógeno en 695 millones de toneladas de helio cada segundo, liberando energía en forma de rayos gamma que finalmente se transforman en la luz y el calor que recibimos.

Pero si el espacio está casi vacío, ¿cómo llega hasta nosotros el calor solar?

El calor que sentimos en la Tierra no es una transferencia directa de calor solar térmico, sino más bien una transferencia de radiación solar. Esta radiación, que engloba la luz visible y otras longitudes de onda del espectro electromagnético, atraviesa el vacío del espacio y, al interactuar con las partículas de nuestra atmósfera, se convierte en el calor que sentimos.

Aunque el Sol ha consumido aproximadamente la mitad de sus reservas de hidrógeno durante sus 4.500 millones de años de existencia, todavía tiene suficiente “combustible” para seguir brillando durante unos cuantos miles de millones de años más. Este proceso de fusión nuclear no sólo es vital para la producción de su energía. energía, pero también explica por qué el Sol no necesita oxígeno para “quemarse”.

Así que la próxima vez que veas brillar el Sol y sientas el calor, recuerda que estás siendo testigo de una increíble reacción nuclear en marcha, un espectáculo cósmico de átomos que producen la luz y el calor que sustentan la vida en nuestro planeta.

Autor: Felipe Espinosa Wang

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