Un año después de aterrizar en Marte, el persistente rover tiene en mente un nuevo e intrigante objetivo.

La alegría y la emoción del aterrizaje exitoso del helicóptero Perseverance y el avión Ingenuity, que tuvo lugar en un momento difícil para muchos, resonó en todo el mundo.

Para Vandy Verma, ingeniero jefe de operaciones de perseverancia robótica en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, el día del aterrizaje fue solo el comienzo.

Verma se especializa en el pilotaje remoto de rovers de Marte desde aquí en la Tierra y ha maniobrado hábilmente los rovers Spirit, Opportunity y Curiosity en el pasado, además de escribir programas de vuelo para ellos. Tan pronto como aterrizaron las ruedas de Perseverance, Verma estuvo lista para preparar el rover para su nuevo hogar en otro planeta y ayudar al helicóptero a comenzar su viaje autónomo.

“Es como tener una gran actualización, es como conducir un auto nuevo y es muy suave”, dijo Verma sobre conducir el rover. «Todos los días en Marte sucede algo inusual o inesperado. Sin embargo, las cosas salieron increíblemente bien, mucho más allá de nuestras expectativas».

La selfie más dura de la historia

The Perseverance Journey comenzó compartiendo el primer video de una misión de aterrizaje en Marte y algunos de los primeros sonidos que los humanos escucharon sobre el Planeta Rojo, junto con algunas imágenes hermosas de la red de cámaras de Perseverance. Esas mismas cámaras ayudaron a capturar el vuelo inaugural de Ingenuity mientras flotaba en la atmósfera marciana.

Antes de que se desatase la creatividad, el equipo de JPL sabía que querían tomarse una selfie de los dos robots. Fue su mejor oportunidad antes de que la perseverancia despegara como un padre orgulloso listo para dejar que la cámara de video filmara el primer «momento» de los hermanos Wright en otro planeta.

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Pero Verma dijo que tomarse una selfie era una tarea tan compleja que casi nunca sucedía. Aunque Tenacity tiene un brazo robótico de ocho pies de largo, el carrusel de bits del rover, que almacena los especímenes históricos que recolecta, sobresale del frente del rover, lo que dificulta obtener el ángulo correcto. El equipo del rover tuvo que resolver varios problemas para descubrir cómo Perseverance organizaría su enorme brazo sin chocar con su cuerpo.

Al final, el equipo unió varias fotos para capturar a los exploradores favoritos de todos en una selfie distintiva.

Desde que aterrizó, Perseverance ha viajado 3.944 metros y ha recolectado seis muestras de rocas de las intrigantes rocas marcianas. El rover estableció y rompió récords diarios de distancia varias veces, cubriendo 1,050 pies (320 metros) el lunes, con más predicciones por venir.

El Helicóptero de la Creatividad, diseñado como un experimento a medida para solo cinco vuelos, ha realizado 19 vuelos al Planeta Rojo desde abril. Durante el verano, la creación tuvo tanto éxito que pasó de ser un experimentador a un tenaz explorador, volando sobre varios terrenos y descubriendo puntos de interés para que los vehículos los exploraran.

La histórica misión del helicóptero voló 2,4 millas (3885 metros) con una duración total de 34 minutos.

Estos logros no han estado exentos de desafíos, incluida la perseverancia enfrentada por algunos Rocas que no quieres probar Y falta de ingenio. Verma dijo que cualquier problema ayuda a consolidar los lazos entre el equipo de la misión mientras trabajan en soluciones para mantener saludables a los robots.

Salida al delta

La perseverancia y el ingenio han pasado la mayor parte del año pasado explorando las tierras del cráter Jezero, que alguna vez albergó un lago marciano hace más de 3 mil millones de años. Ha llegado el momento de que los exploradores robóticos se centren en su principal razón para estar en Marte: estudiar los restos de un antiguo delta del río que una vez alimentó el lago.

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“Cuando elegimos el lugar de aterrizaje, fue por el delta; por eso estamos aquí”, dijo Briony Horgan, profesora asociada de ciencia planetaria en la Universidad de Purdue y científica de la misión Perseverance. «Pasaremos la mayor parte del próximo año en el delta, explorando este antiguo entorno de lago y río y buscando signos de vida antigua, como materia orgánica y signos de microbios».

La muestra del largo camino a Marte regresa por primera vez

Atrapados entre capas de sedimentos conservados en las rocas del delta, podría haber evidencia de microfósiles u otros signos de vida, si es que existen en el planeta rojo.

La ambiciosa misión Mars Sample Return, una colaboración de varias etapas entre la NASA y la Agencia Espacial Europea, aprovechará innovaciones como el lanzamiento desde la superficie de Marte por primera vez para recuperar muestras de rocas recolectadas y almacenadas en caché por Perseverance y devolverlas a la tierra. . en los años 30

Los científicos que estudian estas muestras pueden responder la gran pregunta: ¿Hubo vida en Marte antes?

“Los niños a menudo quieren aprender algo porque tendrá un impacto en el mundo”, dijo Verma. «Cuando las muestras marcianas datan de la década de 1930, es muy probable que los científicos que estudien estas muestras sean ahora los estudiantes de la escuela».

La perseverancia y la creatividad son solo el primer paso para explorar Marte de nuevas formas, al mismo tiempo que allanan el camino para futuras misiones que podrían explorar la posibilidad de vida en otros planetas de nuestro sistema solar.

«Es una misión increíblemente ambiciosa, con objetivos que van más allá de cualquier nave espacial antes de Marte y cualquier misión espacial antes de lo que se suponía: qué tan lejos y qué tan rápido debemos conducir y cuántas muestras debemos tomar», dijo. dijo Morgan.

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