El supervolcán gigante de California está inactivo, pero los científicos dicen que está inquieto

El supervolcán gigante de California está inactivo, pero los científicos dicen que está inquieto

Un nuevo estudio dirigido por investigadores del Instituto de Tecnología de California (CIT) sugiere que Caldera del Valle Largoen el este de California, se da vueltas y vueltas inquietamente mientras su profunda cámara de magma se enfría y cae en un sueño largo y profundo.

La última vez que el volcán explotó fue hace unos 100 mil años. Mucho antes de eso, había arrojado suficiente ceniza como para enterrar la moderna ciudad de Los Ángeles bajo un kilómetro de sedimento.

Hoy en día, el supervolcán Long Valley existe en un proceso relativamente lento. Pero no todo está tranquilo en el frente oriental de California. A finales de la década de 1970, una serie de terremotos comenzaron a emanar de la caldera, una depresión en la cima del volcán enterrado.

Durante las décadas siguientes, el volcán produjo períodos regulares de “pronunciado malestar” que inflaron y desinflaron el suelo.

Afortunadamente, esto no es necesariamente una señal de una catástrofe inminente. Los investigadores del CIT ahora han encontrado evidencia de que toda esta intensa actividad se debe al enfriamiento del supervolcán, sin calentamiento.

“No creemos que la región se esté preparando para otra erupción supervolcánica, pero el proceso de enfriamiento podría liberar suficiente gas y líquido como para provocar terremotos y pequeñas erupciones. » dice el geofísico Zhongwen Zhan.

“Por ejemplo, en mayo de 1980 se produjeron cuatro terremotos de magnitud 6 sólo en la región. »

Los hallazgos del equipo se basan en datos recopilados en un tramo de cable de fibra óptica de 100 kilómetros, utilizando sensores acústicos distribuidos.

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En el transcurso de un año y medio, los investigadores de Caltech utilizaron este sistema interconectado -equivalente a 10.000 sismómetros individuales- para catalogar más de 2.000 eventos sísmicos, muchos de los cuales no habrían sido sentidos por los humanos en el campo.

Estos datos luego se integraron en un algoritmo. aprendizaje automáticoque transformó las mediciones en un mapa de alta resolución de la caldera y el volcán debajo.

Ettore Biondi, sismólogo de Caltech y primer autor del estudio, dice que esta es la primera vez que una red de sensores acústicos profundamente distribuidos revela la dinámica interior de la Tierra.

Las imágenes producto Tienen una «resolución lateral excepcional» a profundidades de hasta 8 kilómetros, según el equipo. Incluso se obtuvieron imágenes de partes más profundas, hasta 30 kilómetros de profundidad, con un “notable nivel de detalle”.

Los resultados muestran una separación definitiva entre la gran cámara de magma del volcán, ubicada a 12 kilómetros debajo de la superficie, y el sistema hidrotermal poco profundo que se encuentra arriba.

Parece que a medida que la cámara más profunda se enfría, los gases y líquidos burbujean hacia la superficie, provocando eventualmente terremotos e inflación del suelo.

Un diagrama que ilustra la cámara de magma debajo de la caldera de Long Valley. El diagrama se desarrolló a partir de imágenes tomográficas utilizando ondas sísmicas. (Biondi et al. Los científicos progresan2023)

Este efecto de ebullición podría “inducir la deformación superficial y la sismicidad observadas”, escribir Los buscadores .

Esto es diferente y mucho menos peligroso que lo que sucede durante una erupción volcánica activa, cuando el magma de la cámara del volcán sube a la corteza superior y se extiende por el mundo.

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La forma en que la actividad sísmica se propaga a través de estas capas sugiere que la parte superior de la cámara de magma está cubierta por una tapa endurecida de roca cristalizada, que se ha enfriado con el tiempo.

A medida que la actividad del supervolcán disminuye, los investigadores dicen su “corazón que late” se ralentiza gradualmente.

El equipo tiene previsto medir estos latidos finales a una profundidad de 20 kilómetros con un cable sensor sísmico de 200 kilómetros de longitud.

El estudio fue publicado en Los científicos progresan.

Por Carly Cassella
Publicado en Alerta científica

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