La ciencia moderna temprana en Portugal

La demora con la que la ciencia moderna – inaugurada por grandes nombres de la Revolución Científica como Copérnico, Galileo, Descartes y Newton – llegó a Portugal puede ilustrarse con el cartel pegado en la puerta de la Facultad de Artes, en Coimbra, en 1746, firmado por el decano de dicha institución. Colegio jesuita: “en exámenes, lecciones, conclusiones públicas o privadas si no enseña nuevas opiniones que han sido poco recibidas o inútiles para el estudio de las ciencias más amplias, como Renato Descartes, Gassendi, Newton y otros, es decir, cualquier ciencia que defienda los átomos de Epicuro, o niegue la realidad de los accidentes eucarísticos, o cualquier otra conclusión opuesta al sistema de Aristóteles, que en estas escuelas hay que seguir ”.

Ésta es sólo una de las piezas de un conflicto, que se hizo famoso, entre los Antiguos, seguidores de Aristóteles, y los Modernos, seguidores del método científico, basado en la observación, la experiencia y la razón matemática, que marca dicha Revolución.

A mediados del siglo XVIII, cuando los franceses Descartes y Gassendi, los dos contemporáneos de Galileo, y el inglés Newton, de la siguiente generación, habían fallecido hacía mucho tiempo, sus ideas seguían estando prohibidas para nosotros.

De nada le sirvió a Gassendi ser sacerdote católico, pues se había atrevido a recuperar las ideas atomistas de los griegos, que, por teología oficial, chocaban con la fe.

El dominio de la iglesia no ayudó. O Índice de libros prohibidos, que surgió entre nosotros en 1551, incluso antes que su equivalente romano, prohibió a Copérnico, Galileo y Descartes (¡y sólo el 31 de marzo de 1821, hace 200 años, se extinguió la Inquisición, que velaba por la aplicación del Índice!).

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La persistencia de la reacción al sistema heliocéntrico de Copérnico, defendido sin éxito por Galileo en 1633 en la Inquisición de Roma, es también una explicación del atraso nacional. En 1753, en una obra de un autor anónimo (probablemente un sacerdote benedictino), se dice: “Si es lo mismo oponerse a la Fe que ser falso, como si no se avergonzaran de decir que en el sistema copernicano el fenómenos de la naturaleza? “.

Para el triunfo de los Modernos, las obras decisivas fueron Lógica racional, verdadera y analítica (1754), de Manuel de Azevedo Fortes, y el Verdadero método de estudio (1756), de Luís António Verney (reeditado en Obras pioneras de la cultura portuguesa, Círculo de Leitores, 2018). Ambos están inspirados en Descartes.

Fueron los Oratorianos, la Orden fundada en 1565 por Filipe Néri, quienes, en Portugal, fueron los que más impulsaron la ciencia moderna. En su escuela -donde hoy se encuentra el Ministerio de Relaciones Exteriores-, en 1751, ya se impartían clases de física con demostraciones experimentales, a las que asistió el rey D. José. Mucho antes de 1772, fecha en la que la Reforma Pombalina de la Universidad de Coimbra instituyó la enseñanza de las ciencias experimentales en la entonces única universidad portuguesa.

También fue en 1751 cuando los dos primeros volúmenes de la Recreación filosófica, del oratoriano Teodoro de Almeida. Este primer tratado de física en portugués (reimpreso en las obras de Pioneer mencionadas, 2017) ya sigue una orientación marcadamente moderna.

La Academia de Ciencias de Lisboa sólo apareció en 1779, más de un siglo después de su contraparte británica, la Royal Society of London, a la que pertenecía Teodoro de Almeida. Fue este autor quien, tras una década de exilio en España y Francia por el cierre por parte del Marqués de Pombal del colegio de oratorianos, realizó la primera oración de sabiduría en la nueva academia, en la que equiparó Portugal con Marruecos, dando lugar a a las protestas de los seguidores del marqués.

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Es injusto, como hizo la maquinaria de propaganda pombalina, acusar a los jesuitas de un retraso extremo. Algunos de ellos dieron grandes ejemplos de modernidad. Fueron los jesuitas italianos Paolo Lembo y Christophoro Borri quienes llevaron el telescopio de Galileo a Portugal, menos de cuatro años después de que se usara por primera vez en Italia, en 1609. Y fue desde aquí que se dirigió a Oriente.

El Aula da Esfera, que funcionaba en el colegio jesuita de Santo Antão, donde hoy se encuentra el Hospital de S. José, fue una fértil escuela internacional de matemáticas desde su fundación en 1590, hasta su ignominiosa clausura por parte del marqués en 1759.

El jesuita Manuel Dias, en 1615, fue el primero en referirse a los descubrimientos de Galileo en China, en su libro en mandarín Summary of Celestial Issues. ¡La Revolución Científica entró en China por manos portuguesas!

Pero es necesaria una nota aún más importante: la Revolución Científica no habría sido posible sin los Descubrimientos portugueses, que valoraron la experiencia como la “madre de las cosas”.

De hecho, los fundamentos del método científico ya se encuentran en el trabajo de estudiosos portugueses del siglo XVI, como los doctores Amato Lusitano y García de Orta, el matemático Pedro Nunes y el geofísico D. João de Castro. Fueron, por tanto, pioneros de la ciencia moderna. ¿Demora? No, en estos casos hubo un avance …

Autor: Carlos Fiolhais es profesor de Física en la Universidad de Coimbra

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